Hidrogeología glaciar

¿Dónde ocurre el flujo de agua en un glaciar?

La hidrogeología glaciar es muy compleja, sin embargo revisemos a modo de pinceladas las siguientes generalidades. En primer lugar, ¿dónde puede ocurrir el flujo de agua en un glaciar?

  • en su superficie o supraglaciar
  • en el contacto entre la roca de fondo y base del hielo o subglaciar
  • dentro de la masa de hielo o endoglaciar

Conviene destacar en este último punto que las exploraciones realizadas en el interior de los glaciares, demuestran que la longitud de los conductos endoglaciares suele ser de varios kilómetros en los glaciares temperados y de varios hectómetros en los subpolares.

Hecho éste que contrasta con la aceptación tácita en la glaciología clásica, que presupone que cuando la circulación supraglaciar generada por radiación solar se sume en un moulin o pozo sumidero, enseguida atraviesa el hielo glaciar llegando a circular entre el lecho de roca y el hielo glaciar como techo. Es decir, de modo subglaciar. Queremos remarcar que la realidad no es necesariamente así.

Sistemas de drenaje

Y a su vez, la organización del drenaje se realiza según dos sistemas principales (los marginales y los centrales) que ocasionalmente, admiten un tercer sistema -los locales-, que evolucionan a centrales.

  • Los sistemas marginales cuentan con aportes hídricos tanto desde las laderas exteriores al glaciar como del drenaje supraglaciar, los cuales alimentan directamente el flujo subterráneo.
  • Los sistemas centrales son alimentados por ríos supraglaciares, que generan importantes flujos endoglaciares y terminan alimentando drenajes subglaciares, para descargar en el frente del glaciar, tras recorridos que pueden alcanzar varios kilómetros de longitud.
  • Los sistemas locales constituyen un caso particular de los sistemas centrales, cuyo carácter incipiente no ha llegado al establecimiento de una red organizada.

Interrelación compleja

Sin embargo la interrelación entre estos tipos de drenaje es compleja, afectando de diversas formas a su hidroquímica, hábito de hidrogramas, carácter y tipo de drenaje, y duración en el tiempo, dependiendo del medio drenante. Factores y procesos, todos ellos, que hay que considerar para estudiar la descarga integrada del glaciar al querer conocer la pérdida de masa helada en forma de agua.

La descarga glaciar se provoca por radiación solar -como causa primera-, pero también influye la temperatura ambiente y el deslizamiento glaciar. De la transformación de esta energía en calor proviene la fusión de parte del hielo, responsable del establecimiento del drenaje, donde la fusión friccional representa el mecanismo esencial.